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La cultura Maya se desarrolló en una extensa área, desde el centro-sur de México hasta Guatemala y Honduras. Esta área se compone de tres diferentes regiones: las montañas o Tierras Altas, la selva tropical o Tierras Bajas y las tierras bajas del Golfo de México y península de Yucatán, cada una con recursos propios y diferenciados. La actividad de los mayas durante el período clásico se centró en las Tierras Altas y Bajas, cuyos centros más importantes fueron Tikal y Kaminaljuyú, respectivamente.

Esta cultura comenzó a formarse a partir de los primeros grupos aldeanos y agrícolas que habitaron la zona y participaron de la esfera de intercambio e influencias de grupos del centro de México, principalmente los Olmeca. Alrededor del siglo X d.C., posiblemente producto de la falta de lluvias, del deterioro del sistema ecológico y del descontento social, se produce el abandono de los principales centros cívico-ceremoniales. Posteriormente poblaciones de origen maya se habrían establecido en la península de Yucatán y junto a grupos provenientes del centro de México, principalmente toltecas, conformarían nuevos centros, como Chichén Itza y Mayapán, que perdurarían hasta la llegada de los españoles en el año 1525. Aún hoy existen pueblos que pertenecen a la tradición Maya, desde Yucatán a Honduras, y que continúan con el modo de vida, las vestimentas y la lengua de esta antigua cultura.

La base de su economía fue la agricultura de roza en campos de cultivo o milpas, sembrando, con la ayuda de palos aguzados, principalmente maíz, calabaza, ají y frejoles. Se trabajaba cuatro meses al año y, producto de la erosión, las tierras debían rotarse constantemente. Además, recolectaban gran cantidad de vegetales y frutos silvestres, cazaban animales salvajes, extraían miel de colmenas y pescaban en el mar, lagos y ríos. Como los recursos eran diferentes en cada región, el intercambio jugaba un papel fundamental. Los mayas lograron medir el tiempo y los movimientos de la tierra y de las estrellas, a partir de cálculos que eran realizados por un sistema matemático vigesimal. Desarrollaron dos calendarios, uno solar o haab (de 365 días con 18 meses de 20 días, más uno adicional de 5) y otro lunar o tzolkin (de 260 días), que regulaban las actividades civiles y religiosas respectivamente. Ambos actuaban de forma simultánea, en una rueda calendárica, que transcurridos 52 años cerraba un ciclo y los acontecimientos volvían a repetirse. Además, a partir del legado dejado por la cultura Olmeca, los mayas desarrollaron una escritura de glifos o signos que se distribuían en dos columnas, leídas de izquierda a derecha y de arriba abajo. Ésta se encuentra plasmada en muros y escaleras de edificios importantes, en cerámica y en libros o códices hechos en papel de amate o de piel de venado.

Desarrollaron un estilo artístico único y con una complejidad que suele compararse al barroco europeo. Representan al ser humano de forma muy realista y con correctas proporciones anatómicas, en poses naturalistas y con énfasis en el movimiento. Los principales temas de su arte fueron lo sagrado, lo ritual y lo jerárquico, aunque también hay escenas de la vida diaria y la fauna local, como el mono, tapir, jaguar, murciélago, quetzal, peces y tortugas. La piedra era una de las materias primas más usadas, con ellas se construyen edificios y se tallaban estelas, esculturas y diferentes bajorrelieves y sobrerrelieves que adornan las construcciones. En arquitectura introdujeron la estela-altar, el arco y la falsa bóveda. Además del arte monumental, la estética personal también era importante y por ello hacían adornos de jade, como orejeras, pendientes, collares y máscaras, se deformaban los cráneos y narices y se colgaban un adorno en la frente para quedar turnios. Su alfarería, decorada con pinturas y grabados, ofrece muchas de las más finas piezas de arte precolombino, siendo sus formas más frecuentes los vasos, las escudillas y los incensarios. Los primeros, habitualmente, contienen textos escritos con el sistema de glifos que desarrolló esta cultura.

El culto fue fundamental en los mayas, ya que concebían el mundo terrenal y sobrenatural, inferior o de tinieblas y superior o celestial, como una unidad en que seres humanos, deidades, animales y vegetales estaban estrechamente ligados por el destino desde su nacimiento. Es por ello que acudían a los grandes centros cívico-religiosos en busca del horóscopo y ofrendaban sangre de las yemas de sus dedos, de los lóbulos de las orejas o de la lengua, la cual era depositada en los altares erigidos frente a las estelas. El panteón era amplio, destacando el dios creador Hunab Ku y el dios de la Noche que habitaba el inframundo: el dios Ah Puch. Además, veneraban al Sol, la Luna, Venus y otros cuerpos celestes y fenómenos como la lluvia, cuyo representante es Chaac. Por otra parte, existían dioses tutelares de los distintos grupos sociales y especialistas, como Kukulcán, la Serpiente Emplumada, asociada a la clase dirigente, y Ek Chuah, vinculado con los comerciantes y productores de cacao. Al morir, el individuo podía, dependiendo de sus méritos, ir a descansar eternamente en alguno de los cielos, bajo la frondosa sombra de la ceiba, o bien, padecer permanentemente los tormentos del hambre y el frío en el oscuro inframundo. Si era campesino, se le enterraba en los alrededores de la choza donde había fallecido; si era noble, se le incineraba y sus cenizas eran depositadas en urnas, dentro de bóvedas subterráneas. Si era un gobernante se le construía un templo piramidal como sepultura.

BIBLIOGRAFÍA:

- MARTINEZ DE VELASCO, A. VEGA, M.A. (ed). Los Mayas. Voces de Piedra. Universidad Autónoma de México. Ámbar Diseño. 2015. Páginas 402-413.
- GRUBE, N. (ed). Los Mayas. Una Civilización Milenaria. Könemann. 2006.

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