Fragmento de la tapa de una urna cineraria con máscara de teatro

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Como cualquier cultura, los romanos dedicaban tanto un espacio físico como una serie de rituales litúrgicos a la muerte y al culto hacia los ancestros. Los cementerios romanos están presentes en cada una de sus ciudades. De ellos han podido recuperarse enterramientos donde se colocaba el cuerpo del difunto en sarcófagos o ataúdes de mármol u otras piedras de mayor valor, con una decoración, calidad y suntuosidades según las posibilidades de la familia del fallecido. Otra forma de sepulcro era la colocación en nichos singulares o para diferentes miembros de una familia, de urnas de pequeñas dimensiones, igualmente talladas en piedra, que contenían las cenizas del difunto tras la cremación del cadáver. Estas urnas son comunes en cualquier museo de arte arqueológico, pueden conservarse con o sin tapa, con inscripción haciendo referencias a la vida de su propietario, y con una decoración escultórica en su superficie.

Este fragmento que se presenta pertenece a la tapa de una de éstas urnas cinerarias que guardaron a un romano o romana para la eternidad. En concreto pertenece a una de las esquinas, dado que se conserva un rostro de perfil en ángulo, donde la nariz y la boca marcan el límite de la esquina y los ojos se presentan uno a cada lateral de la cubierta. En la superficie de mayor tamaño se observa su medio rostro completo con cuadro mechones de cabello y la continuación de la decoración. Se trata del rostro de una máscara de teatro.

Son comunes los ejemplos tanto de sarcófagos como urnas en que se representa esta actividad. Y más aún pueden verse en las esquinas rostros portando máscaras. Otro ejemplo común en los vértices es la imagen del rostro de medusa. Ambas iconografías son presentes en el arte romano en diferentes superficies y elementos, denotando la importancia que, por motivos diferentes, tenían pero que sin duda estaban presentes en su vida diaria.

Los etnólogos sitúan el nacimiento de la máscara en el momento en que se produce la autoconciencia –conciencia de uno mismo-. Su uso se remonta a la más lejana antigüedad encontrándose entre los egipcios, griegos y romanos. Los griegos las empleaban en las fiestas dionisiacas; los romanos durante las lupercales y las saturnales y además en las representaciones escénicas.

Entre los griegos y romanos, las máscaras eran una especie de casco que cubría enteramente la cabeza, para convertirlas en una caja de resonancia, permitiendo así que la voz del actor fuera más elevada. Tenían muy marcadas las facciones del rostro, se representaban con pelo, orejas y barba, habiendo sido los griegos los primeros en usarlas en sus teatros a fin de que los actores pudieran semejarse físicamente al personaje que representaban. Las fiestas rituales dejaron paso a las representaciones teatrales; marcando así, una distancia entre ella misma y quien la porta.

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