Urna cineraria con la lucha entre los hijos de Edipo; Eteocles y Polinices

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Durante el período helenístico, se produjeron grandes cantidades de urnas funerarias de terracota decoradas con trabajos en altorrelieve policromados en los talleres de Chiusi para contener las cenizas del propietario del difunto tras la cremación del cadáver. Este ejemplar, del que únicamente se conserva la cuba, estaría cerrado con una tapa rectangular en la que se esculpía sobre ella la imagen reclinada del difunto, propietario de la misma. La única decoración del contenedor, en su cara frontal, ilustra un episodio de la leyenda tebana del combate entre Eteocles y Polinices, los hijos de Edipo, que eran enemigos y se mataron en presencia de dos Furias.

Esta urna de terracota decorada con relieves policromados es típica de los monumentos funerarios producidos en los talleres de la Etruria central durante el siglo II a.C. Los etruscos, que inhumaron e incineraron a sus muertos hasta el final del período helenístico, fueron famosos por producir este tipo de memorial desde finales del siglo IV a.C. La forma y la iconografía de estas urnas cinerarias son bastante convencionales: el contenedor generalmente está decorado con una escena mitológica ejecutada en alto relieve, mientras que el fallecido se muestra en la tapa, medio estirado, en la pose tradicional de un invitado en un banquete. En algunos ejemplares, como éste, el nombre del difunto o difunta viene dado por una inscripción pintada, en este caso en la parte inferior del contenedor.

Los relieves en los contenedores a menudo se inspiran en mitos griegos. Unas leyendas que habían sido familiares durante mucho tiempo en la tradición oral, gracias a las epopeyas, la tragedia y las representaciones en la pintura, la escultura y las artes menores. Los artesanos eran partidarios de temas dramáticos, como los Siete contra Tebas, la vida de Orestes, los mitos troyanos y los espíritus griegos, como Caronte y las Furias.

El episodio representado en esta urna forma parte de la leyenda tebana y aparece con frecuencia en las urnas de terracota de Chiusi. Eteocles y Polinices, hijos de Edipo y enemigos, luchan por la posesión del trono en una terrible contienda que resulta fatal para ambos hermanos. Los Furias los incitan a cada lado, cada uno con una antorcha encendida, como si presagiaran la muerte inminente de los jóvenes príncipes. El tema era claramente muy popular entre los etruscos, particularmente las tragedias del siglo V a.C. de Atenas. La escena a veces se interpreta como un episodio legendario, casi histórico del pasado etrusco-romano. En lugar de ser el duelo entre Eteocles y Polinices, algunas personas lo ven como la lucha de Arruns, hijo de Lucio Tarquinio Prisco (Tarquinio el Viejo) y el cónsul romano Brutus. Sin embargo, hay pocas evidencias para apoyar esta hipótesis.

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